6. Poems for occasions

Poems for Occcasions

(3) To celebrate the recognition of Birr Castle as a site of scientific interest by the European Physical Society, 20.09.19


It starts with Newton and the first reflector,                                                                      a concave disk of speculum, pitch lap1,                                                                            and later Herschel questioning each spectre,                                                                     a gas cloud or a very dense star map?                                                                               He has a simple plan; he understands                                                                            that fashioning a mirror of that size                                                                                will not be easy and the first demands                                                                             are money, patience, logic, enterprise.                                                                         With compositesinstead of single disks                                                                           he solves a myriad of complications,                                                                                not least the close entanglement of risks                                                                           of structural and thermal variations.                                                                                 At last he has a three foot composite                                                                                and then a single disk of equal span;                                                                   comparison soon makes it apposite:                                                                                    a six foot disk will serve Leviathan.                                                                                Five further years to raise it from the deep                                                                   with gothic arches and mock crenellations;                                                                  they promise winter nights of broken sleep                                                                      in his unequalled challenge to the nations.

But first, Dean Peacock will agree to strut                                                                    inside the tube for its inauguration,                                                                                     a forty-six foot length of water butt.                                                                              They come from near and far in admiration,                                                         astronomers T Romney Robinson,                                                                                    Sir James South and Sir George Biddell Airy;                                                                     his friend Sir William Rowan Hamilton                                                                         will write a sonnet in the gallery.3                                                                                                                                           In one short month he has secured his place                                                                 Messier 51 dubbed The Whirlpool,                                                                                     its spiral arms flung out in wide embrace,                                                                      the sum of pencil sketches on high stool.                                                                        The rest is history; when all was spent                                                                                a great-great-grandson laboured to restore                                                                      his masterpiece, a fitting monument                                                                                  or fresh To Do list nailed to heaven’s door:                                                                            – how many questionstwinkle in a star?                                                                             – how many new eyes seek to play their part?                                                                     – whose spirit germinated I-LOFAR?                                                                              The Universe reflected in his Art.

1 polishing technique attributed to Newton

2strips of speculum metal soldered to a brass base

3inA Mystic Dream of 4, Iggy McGovern (Dedalus Press 2013)

4Early recognition that this was not just a spectacular observation, but the opening of an exploration of the Universe includes The System of the Heavens as Revealed by Lord Rosse’s Telescopes, by Thomas de Quincey 1848

© Iggy McGovern 2019


(2) To celebrate the opening of the exhibition Lithosphere by sculptor Eileen MacDonagh, at the Visual Gallery in Carlow:


Steel & Stone & Sticks & Styrofoam

We stand outside, and catch with straining eye                                                                         Bright stainless fingers reaching for the sky                                                                                     And muse, perhaps in wintry afterthought,                                                                                   That The Medusa Tree has somehow brought                                                                               Its chilly gaze to rest on flesh and bone,                                                                                       This six-hand reel of dancers turned to stone.                                                                               And over there, seduti in terrazza,                                                                                                 The camera of some vile paparazzo?                                                                                               Ah, poor Medusa, mythic beauty queen                                                                                           You suffered much for that one bout of spleen.                                                                             We vow to make amends, this Imbolc tide                                                                                   And warmed with Brigid’s fire, step inside.

At first, we are transported back to school                                                                                 When igneous described the daily rule                                                                                         And hear the teacher quizzing us which rock                                                                                 Was pretty much the toughest on the block?                                                                                We stop before the reddened oven grill                                                                                          Of granite test bed for the diamond drill                                                                                      And think of that first joyous chink of light                                                                                  On miners trapped within eternal night,                                                                                    Then read the seeming ogham in the face                                                                                      Of standing stones and find the nerve to place                                                                           Our fingers in the notches for the cleave,                                                                                   Each Doubting Thomas wanting to believe.

The next will bring us farther back in time                                                                                 When all was number, composite or prime                                                                                   And of the five Platonic shapes, their peer                                                                      icosahedron is the model here:                                                                                                     And this recalls the old role-playing game                                                                        Dungeons & Dragons, where the final aim                                                                                       Of seeing off the monsters must rely                                                                                             Upon the throw of twenty-sided die                                                                                                And now they are to hand, both big and small                                                                           (we’re tempted then to roll one down the hall)                                                                             How apt that twenty faces can cohere                                                                                       Twelve vertices to calibrate this year!

Meanwhile, up in the attic smaller boys                                                                                        Are woken from their dreams by all the noise                                                                          They struggle to their feet on spindly legs                                                                                Stone heads and feet connected by stick pegs;                                                                            We fear they will some day pontificate                                                                                           As solemn building blocks of Church & State                                                                               With truss and buttress, parliament and nave                                                                              All pledged to Kali, India’s Queen Maeve?                                                                                      Too fanciful, they’re all tucked up in bed                                                                                    And when their children’s story has been read                                                                        Instead of sleep, egged on by double-dares                                                                                 come slowly creeping down forbidden stairs

As if they know about the big event                                                                                    Cathedral promise that seems heaven-sent                                                                             Where geometries of space and time conspire                                                                                 To send our spirits floating ever higher                                                                                                A magic forest of Medusa trees                                                                                                     Where we create our own mythologies.                                                                                         Cold steel transformed to nimble styrofoam                                                                       Reminding us that we have feet of loam;                                                                                       They are the shadows of our school Debs’ Ball                                                                           When all the girls are beautifully tall                                                                                              We choose our partners, risk one upward glance                                                                      Await the summons: Music, Maestro, Dance!

© Iggy McGovern 2012


(1) To celebrate 300 years of The Medical School at Trinity College Dublin:

A Tercentenary Ode

The enterprise begins, of course, in verse                                                                                         A Scholar’s scorn of English, much less Erse;                                                                       Virgilian, the fragment spared the flame                                                                                         Has ninety-five hexameters proclaim                                                                                             The right to plumb the depths where Nature hid                                                                           In days of passage tomb and pyramid.                                                                                         One hundred pounds of Widow Parsons’ boon:                                                                   Laboratory and Dissecting Room,                                                                                                     In unadorned red brick, two storeys high                                                                                   Though lacking drainage and water supply;                                                                           Professor, Lecturers, Anatomist;                                                                                                 Three King’s professors added to the list                                                                                       Are funded by Sir Patrick Dun’s estate                                                                                           The balance building in 1808                                                                                                             The hospital that proudly bears his name                                                                                         To close a century of growing fame.

The second opened with uncertainty                                                                                               The absence of expected poetry                                                                                                 Reflects the swift departure from the scene                                                                                    Of parliamentary friends in College Green.                                                                               Stokes and McCartney, once “United” men                                                                                 (but judged the sword less mighty than the pen)                                                                 Pushed on, in proof they never ceased to strive,                                                                           The New School opening in ’twenty-five.                                                                                 McCartney never shy to lend a hand                                                                                                Or shovel with cadavers in demand                                                                                             Might lead to Graves (forgive me!) first to bring                                                                               The students to some bedside tutoring                                                                                         And thence his protegé, the younger Stokes                                                                               Among the first to value stethoscopes                                                                                             And just as swift as Haughton’s hangman’s drop                                                                            A golden century comes to a stop.

The third, despite the rhyming repartee                                                                                         From scalpel nib of St John Gogarty,                                                                                          Must see the College altering its stance                                                                                   Towards another kind of governance,                                                                                                 That sea change separating two World Wars                                                                                 When Medic staff and students earn their spurs.                                                                             In aftermath, like battles then are joined                                                                                           As fierce competing acronyms are coined                                                                                       And hospitals are merged, but from the flames                                                                                 A Centre, phoenix-like, rose at St James;                                                                                         The Biomedical Sciences Institute                                                                                                    In this centenary year then followed suit                                                                                      Where students witness at first hand the quick                                                                               Of teaching and research that is Physick                                                                            A treasure trove of scientific wealth                                                                                              The patient in the very best of health!

With opportunity on every side                                                                                                     What better end can poetry provide                                                                                            Than this, the College poet’s sweet refrain:                                                                             Begin (something insists), begin again!

© Iggy McGovern 2011